Imaging meets IT: SYNAPSE delivers outstanding medical connectivity

In 1983, Fujifilm launched Fuji Computed Radiography (FCR), becoming the first company in the world to offer a digital X-ray diagnostic imaging system. Medical professionals quickly learned the merits of digital diagnostic images, including ease of storage and processing. They found that images from a variety of tests and procedures could be shared within and among facilities, and the images could even be used for remote diagnosis and consultation.

Recognizing this trend, Fujifilm saw the opportunity to leverage the technologies it had developed for FCR and contribute to the evolution of connectivity within and among medical facilities. Thus inspired, Fujifilm developed SYNAPSE, a medical IT solution that empowers users to comprehensively manage medical diagnostic images, share them within and among medical facilities, and process them for specific diagnostic applications.

The decision to launch development overseas

In the mid-1990s, at the time SYNAPSE was first conceived, Europe and the US were beginning to manage and share medical diagnostic images via private networks with PACS (Picture Archiving and Communication System). What made Fujifilm’s SYNAPSE concept different was that it used the emerging Internet and web technologies instead of private networks. It was, in essence, a Web-based PACS.

Since the Internet makes building networks easy and convenient, a Web-based PACS would greatly reduce hurdles to implementation for small and large facilities alike. Thus, for example, a large hospital would be able to share diagnostic images with a small clinic, and remote diagnosis would become more practical as well.

At the same time, the digitalization of medical imaging was continuing apace, yet Fujifilm only had FCR to offer in the market. A leading company in the industry, Fujifilm decided to add innovative IT systems to their product lineup that could handle all types of medical imaging applications. A sense of the crisis the company might face if it did not meet these emerging needs was a strong motivation in making SYNAPSE a reality.

At the start of the SYNAPSE R&D project, a long series of in-depth discussions led to a radical conclusion—one that would greatly affect the direction Fujifilm’s innovation would take. Even though Fujifilm was a Japanese company, the team decided to begin developing SYNAPSE in the United States.

One of the team members at the time comments about the thinking behind the decision: “The US was the birthplace of the Internet, and it was also the leader in the areas of telecommunications standards and operating systems for computing. In addition, academic and military use of PACs was widespread, and there were many examples of medical connectivity to learn from. Of course, Fujifilm wasn’t an IT company, and so establishing a key R&D presence on the US West Coast was pretty daunting for us. But in order to quickly get a handle on the latest technologies, expertise, and market needs and to advance our R&D project, we were prepared to face the challenges head on.”

Using imaging expertise to pursue new innovations

The US did not disappoint as a location, and soon Fujifilm found itself in the midst of the rapid innovation it had envisioned. In 1998, FUJIFILM Medical Systems, USA, Inc. (FMSU) launched a development team centered on members who had been key to the development of some of the most advanced PACS systems in use at that time. These experts were in turn supported by software engineers from a variety of different backgrounds. This team began making SYNAPSE a reality at a breathtaking pace.

One engineer on the team looks back on those early days: “Although we were later entrants to the PACS market, we were able to combine our proprietary, cutting-edge digital image processing and data compression technologies quite flexibly with the emerging technology of the Internet and make it accessible via the Windows platform. This combination was an extremely new idea at the time. In addition, we leveraged our location in the US to bring experts in related technologies onto the project very quickly, which was a huge advantage in realizing new innovations.”

Fujifilm’s ambitious approach to R&D was the driving force behind the project’s success. PACS quickly evolved from a system used only in very limited environments to one that harnessed the power of the Internet to allow qualified personnel to access crucial medical images at any time.

Establishing the consulting power needed for a world-class IT solution

Fujifilm also began to explore new ways to work with clients in developing IT solutions. To facilitate the introduction of SYNAPSE in a medical facility, it was important to optimize the system’s workflow for the individual medical care environment. Further, in each medical workplace, medical professionals required guidance on how to access and use each type of information the system makes available. Fujifilm recognized the need to work with clients in new ways to assure uptake of the technological innovations.

Therefore, in preparation for the launch of SYNAPSE in the US in 1999, FMSU established a specialized consulting team to assist in the analysis and presentation of workflows, system design and development, user training, and other areas. FMSU recruited exceptional consulting talent from local IT companies and built a strong organization.

A team member recounts the effort: “Fujifilm had had no consulting function in the IT area. We became aware of how important this function was because of our R&D experience in the US, where medical connectivity was extremely advanced for the time. Establishing this consulting function was just as great an innovation as the product itself.”

The evolution of SYNAPSE continues

Within five years of its launch, SYNAPSE had become a valued solution at over 1,000 medical facilities in the US, Europe, Japan, and other regions. Offering outstanding medical connectivity based on the convenient and efficient sharing of information, SYNAPSE made possible initial diagnosis at a local clinic, followed by more complete testing and treatment at a larger medical facility, in turn followed by periodic monitoring at the original local clinic. SYNAPE’s rapid rate of adoption was due in large part to its capability, in situations like this, to contribute significantly to the quality of medical care, including support for the important objective of informed consent.

Today, SYNAPSE continues to provide new benefits around the world. For example, the system is helping countries with too few hospitals to properly serve their populations or to offer their broad territories enhanced medical care delivery.

Fifteen years after the launch of SYNAPSE, many of those who participated in its development are continuing to pursue new innovations at Fujifilm, such as building the company’s lineup of leading-edge medical imaging solutions with advanced search capabilities that help detect patterns in images, empowering diagnosticians. One original development team member who is still involved in the product commented: “The fact that we have always been about images is a huge advantage to us. I’m determined to leverage this strength and help make sure that SYNAPSE continues to evolve over the long term.”

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L’imagerie rencontre les technologies de l'information: SYNAPSE offre de remarquables solutions informatiques dédiées au secteur médical

En 1983, Fujifilm a lancé la radiographie numérisée (FCR), devenant ainsi la première entreprise au monde à offrir un système d’imagerie diagnostique numérique à rayons X. Les professionnels de santé ont vite constaté les avantages des images diagnostiques numériques, notamment leur facilité de stockage et de traitement. Les images issues d'examens et d'interventions pouvaient être partagées au sein d'un établissement ou avec d'autres sites, et même être utilisées pour établir un diagnostic ou réaliser une consultation à distance.

Face à cette réalité, Fujifilm a exploité les technologies développées pour le FCR pour faire progresser la connectique en mode collaboratif dans et entre les établissements de santé. C'est ainsi qu'est née SYNAPSE, solution informatique médicale assurant une gestion complète des images diagnostiques, leur partage au sein d'un établissement ou avec d'autres sites, et leur application dans des diagnostics spécifiques.

Le développement international

Au milieu des années 90, au moment de la mise sur le marché de SYNAPSE, l'Europe et les États-Unis s'initiaient à la gestion et au partage d'images diagnostiques médicales au sein de réseaux privés avec un système PACS (système d'archivage et de transmission d'images). Mais le concept SYNAPSE de Fujifilm s'est rapidement démarqué car il reposait sur l'Internet et les technologies Web alors en plein essor, et non plus sur des réseaux privés. Il s'agissait en réalité d'un PACS en ligne.

Internet simplifiant la construction de réseaux, un PACS en ligne réduit considérablement les obstacles liés à sa mise en œuvre dans les grandes et les petites infrastructures. De ce fait, un grand centre hospitalier est en mesure de partager des images diagnostiques avec un site plus modeste. Le diagnostic à distance devient aussi plus aisé.

Alors que la numérisation de l'imagerie médicale continuait sa progression, Fujifilm ne commercialisait que le FCR. Leader sur le marché, Fujifilm a décidé d'étoffer sa gamme de produits par des systèmes informatiques innovants capables de traiter tous les types d'applications d'imagerie médicale. La crise potentielle qui menaçait l'entreprise si elle ne répondait pas à ces nouveaux besoins a fortement motivé le développement de SYNAPSE.

Au début du projet de R&D SYNAPSE, plusieurs discussions de fond ont abouti à une conclusion radicale qui devait affecter l’orientation future de la politique d'innovation de Fujifilm. Bien que Fujifilm soit une société japonaise, l'équipe a choisi de développer SYNAPSE aux États-Unis.

L'un des membres de l'équipe R&D a justifié ce choix en ces termes: "Les États-Unis étaient le berceau de l'Internet et étaient aussi les leaders en matière de normes de télécommunication et de systèmes d'exploitation pour ordinateurs. De plus, l'archivage et la transmission des images y avaient déjà de nombreuses applications militaires et universitaires. On pouvait s'inspirer des nombreux projets de connectique médicale existants. Bien sûr, Fujifilm n'était pas une entreprise informatique. Installer une division R&D de cette envergure sur la côte ouest des États-Unis était un challenge assez impressionnant. Mais pour maîtriser rapidement les dernières technologies, acquérir un savoir-faire et répondre aux besoins du marché, nous étions disposés à faire face à ces défis."

L'expertise en imagerie, comme socle de nouvelles innovations

Le choix des États-Unis s'est révélé avantageux. Très vite, Fujifilm s'est retrouvée au cœur de la frénésie créative qu'elle avait anticipée. En 1998, FUJIFILM Medical Systems, USA, Inc. (FMSU) a formé une équipe de développement avec les membres qui ont joué un rôle majeur dans l'évolution des systèmes PACS les plus élaborés déployés à cette époque. Ces experts ont reçu à leur tour le soutien d'ingénieurs logiciels issus d'horizons très divers. Cette équipe a mis au point le projet SYNAPSE en un temps record.

L'un des ingénieurs évoque cette époque: "Malgré notre entrée tardive sur le marché du PACS, nous avons réussi à réunir nos technologies propriétaires et de pointe en matière de traitement d'images numériques et de compression de données avec la technologie Internet émergente, tout en les rendant accessibles dans l'environnement Windows. Une association révolutionnaire à l'époque. Par ailleurs, nous avons profité de notre présence sur le sol américain pour recruter très rapidement des spécialistes dédiés au projet, ce qui a été très bénéfique pour la réalisation de nos innovations."

La politique R&D ambitieuse de Fujifilm a été déterminante dans le succès du projet. Initialement cantonné dans des environnement très limités, le PACS a rapidement su évoluer pour maîtriser toute la puissance d'Internet et permettre aux professionnels de santé de consulter à tout moment les images médicales.

Instaurer une qualité de conseil à la hauteur de la réputation mondiale de la solution informatique

Fujifilm a également étudié de nouveaux moyens d'interagir avec ses clients en développant de nouvelles solutions informatiques dédiées. Pour simplifier l'intégration de SYNAPSE dans un établissement de santé, il était important d'adapter les flux de travail à l’environnement médical en place. Par ailleurs, dans chaque structure, il convenait d'épauler les professionnels de santé pour les aider à accéder et à utiliser les divers types d'information générés par le système. Fujifilm a su modifier les modes de collaboration avec ses utilisateurs pour faciliter l'assimilation de ses innovations.

Avant le lancement de SYNAPSE aux États-Unis en 2000, FMSU a mis en place une équipe de conseillers pour l'analyse et la présentation des processus, la conception et le développement du système, ou encore la formation des utilisateurs. FMSU a recruté des pointures du conseil issues des entreprises informatiques locales et mis en place une organisation solide.

L'un des experts se souvient: "Fujifilm n'avais mis en place aucun service de conseil dans la division informatique. Nous avons pris conscience de l'importance de cette fonction lors de l'implémentation de notre projet R&D aux États-Unis où la connectique médicale était déjà très avancée. L'établissement d'un service de conseil était autant une aventure que le développement du produit lui-même."

SYNAPSE poursuit son évolution

Dans les cinq années suivant son lancement, SYNAPSE a été adoptée par plus de 1 000 établissements médicaux aux États-Unis, en Europe, au Japon et dans d'autres régions du monde. Avec une connectique médicale exceptionnelle assurant un partage facile et efficace des informations, SYNAPSE a rendu possibles le diagnostic initial dans une clinique locale, et le suivi d'examens et de traitements plus poussés dans un site médical plus important. Enfin, la clinique locale peut assurer le suivi des patients. Synapse a connu un taux d'adoption rapide grâce à sa capacité à contribuer à l'amélioration de la qualité des soins médicaux.

Aujourd'hui, SYNAPSE continue à offrir de nouveaux avantages. Le système aide par exemple les nations souffrant d'une pénurie d'établissements médicaux à soigner convenablement leur population et à offrir de meilleurs soins sur des territoires plus vastes.

Quinze ans après le lancement de SYNAPSE, les personnes qui se sont impliquées dans le développement continuent d'innover chez Fujifilm, en développant par exemple une gamme de solutions d'imagerie médicale de pointe, aux fonctions de détection avancées facilitant le travail des diagnosticiens. L'un des développeurs initiaux, qui travaille encore sur ce produit, souligne: "Comme tout a toujours tourné autour des images, cela a été un avantage considérable pour nous. Je souhaite vraiment exploiter cette force et soutenir le développement de SYNAPSE à long terme."

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